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A orientação sexual pode mudar na adolescência?

A orientação sexual pode mudar na adolescência?

A orientação sexual pode mudar na adolescência, à medida que os adolescentes passam por muitos desafios.

E pode um adolescente heterossexual se tornar um adolescente homossexual.


Gay ou hetero: você pode realmente mudar?

Aos 20 anos, David não queria lidar com o fato de que ele poderia ter um problema. Embora fosse se casar em algumas horas, ele havia passado a noite anterior fazendo sexo com seu padrinho.

David se recompôs e prosseguiu com a cerimônia de casamento. Por 25 anos ele dormiu apenas com mulheres. Ele teve dois filhos e acabou trocando a esposa por outra mulher. Quando esse caso acabou, David, agora com 48 anos, finalmente disse à sua família e amigos que era gay.

"Eu queria desesperadamente não ser gay", David agora admite abertamente, "então me convenci de que não era." No entanto, quando seu último relacionamento com uma mulher terminou, David percebeu que não tinha nenhum desejo de namorar outras mulheres. Ele também percebeu que não queria ficar sozinho pelo resto da vida. "Percebi", diz ele, "que precisava me sentar e lidar com minha sexualidade."

Na época, David sentiu que tinha apenas duas opções: poderia admitir que era gay e viver o resto de sua vida como homossexual ou poderia se matar. "Eu queria viver, não morrer", disse ele. "Dada essa escolha, eu não tinha nada a perder."

Compreendendo a sexualidade

A transformação na vida de David ressalta a questão de se a orientação sexual é uma escolha ou uma predisposição - um tópico que invoca um debate apaixonado entre os profissionais de saúde. políticos e adeptos religiosos.

A American Psychological Association define orientação sexual como uma atração emocional, romântica, sexual ou por homens, mulheres ou ambos. No entanto, a orientação sexual é diferente do comportamento sexual. A orientação sexual é apenas uma atração inata. A sexualidade é uma gama de atrações e comportamentos. Alguns podem rotular a si mesmos, enquanto outros não.

Embora não esteja claro como a orientação ocorre, as evidências mostram que ela começa a aparecer entre a meia-infância e o início da adolescência. A orientação ditará atração, mas isso não significa que as pessoas expressarão sua orientação sexual em seus comportamentos. Os comportamentos podem ser fortemente influenciados pela pressão das famílias, relacionamentos ou da sociedade em geral. Em outras palavras, é possível sentir-se atraído pelo mesmo sexo sem agir sobre ele. É assim que algumas pessoas vivem uma vida totalmente heterossexual por anos antes de abraçar um relacionamento homossexual.

Para mudar ou não mudar

Em 1973, o Conselho de Curadores da American Psychiatric Association votou pela remoção da homossexualidade do Manual Diagnóstico e Estatístico de Transtornos Mentais e, portanto, a desclassificou formalmente como uma doença mental.

Se não for uma doença mental, pode ser mudado? Esse é o ponto crucial do debate. Um grupo considerável de líderes religiosos, bem como vários profissionais de saúde mental, defendem que a terapia reparadora, também conhecida como terapia de conversão, pode mudar a orientação sexual de uma pessoa de homossexual para heterossexual. Outro grupo de profissionais de saúde mental, educadores e funcionários públicos - a Associação Nacional para Pesquisa e Terapia da Homossexualidade (NARTH) - também afirmam que a homossexualidade pode ser tratada abordando sentimentos homossexuais indesejados.

A American Psychiatric Association (APA), por outro lado, expressa a preocupação de que essas terapias não funcionem. APA aponta para a falta de evidências, e ainda aponta que essas terapias podem ser prejudiciais ao reforçar estereótipos. Atitudes negativas em relação à homossexualidade contribuem para a discriminação e rejeição familiar, o que coloca as pessoas em risco de suicídio ou depressão.

As preocupações com a terapia de conversão (ou reparadora) eram tão fortes que alguns estados têm ou estão considerando banir a prática. A Califórnia se tornou o primeiro estado a proibir as práticas de terapia de conversão em menores. Em 2013, nenhum provedor de saúde mental foi capaz de fornecer serviços para mudar o comportamento de pessoas com atrações ou sentimentos românticos por outras pessoas do mesmo sexo. No entanto, as proibições da terapia de conversão passam continuamente por mudanças legais. Muitas decisões passam por processos de apelação, o que pode resultar em decisões revertidas.

Não importa o lado que você escolha, há maneiras de ajudar você ou um membro da família a enfrentar os desafios que virão.

Percebendo em vez de mudar

Para algumas pessoas, aceitar a homossexualidade é mais fácil do que para outras. Existem vários fatores que afetam se alguém tem uma experiência positiva ou negativa. O medo da rejeição familiar, da discriminação ou de ser exposto pode adicionar estresse a uma situação que já é difícil. A aceitação é uma etapa psicológica importante e um processo contínuo.

Judith é um bom exemplo. Ela fora criada em uma família "bastante religiosa e conservadora" no meio-oeste. Virgem quando se casou, Judith nunca gostou de namorar homens. Embora fosse casada por 14 anos e tivesse um filho, ela diz que não se sentia particularmente próxima do marido.

Para Judith, assumir o cargo foi um processo de sete anos que começou depois que ela assistiu a uma palestra proferida por uma mulher gay. "Algo acabou de clicar", Judith diz agora, mas não a princípio. Ela inicialmente relutou em admitir, até para si mesma, que poderia ser gay. Ela foi criada acreditando que ser homossexual significava que você era mentalmente doente, "e eu sabia que não era louca", ela diz agora.

Ao contrário de David que sabia, mas tentou reprimir o fato de que se sentia atraído por homens, Judith diz que desconhecia sua orientação homossexual. Ela simplesmente sabia que algo não estava certo.

O que finalmente fez Judith reconhecer sua orientação sexual? "Percebi que precisava reconhecer quem eu sou", diz ela, "não me sentia confortável em viver aquela outra vida."

Hoje Judith diz que está à vontade consigo mesma, tendo encontrado alegria e normalidade em sua vida.

Tornando-se finalmente confortável

David e Judith estão finalmente confortáveis ​​com sua homossexualidade e ambos acreditam que a orientação sexual não é algo que pode ser mudado. Ambos insistem que a vida que levam é perfeitamente normal.

“Eu vou ao cinema, pago aluguel e amo meu parceiro, assim como os heterossexuais fazem”, David insiste.

Para Judith, tudo se resume em uma frase: "Não tenho um estilo de vida", diz ela. "Eu tenho uma vida."

Lembre-se de que você não está sozinho e que há lugares a quem recorrer para obter ajuda. Fale com o seu médico ou com um grupo de apoio e veja quais são os recursos disponíveis na sua área.

Recursos

Recursos Canadenses

PFLAG Canadá - pais, famílias e amigos de lésbicas e gays
http://www.pflagcanada.ca

Referências

Orientação sexual e identidade de gênero. Site da American Psychological Association. Disponível em: http://www.apa.org/helpcenter/sexual-orientation.aspx. Acessado em 3 de agosto de 2016.

Estigma e discriminação. Site dos Centros de Controle e Prevenção de Doenças. Disponível em: http://www.cdc.gov/msmhealth/stigma-and-discrimination.htm. Atualizado em 29 de fevereiro de 2016. Acessado em 3 de agosto de 2016.

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A terapia pode ajudar a mudar a orientação sexual?

A terapia de conversão - uma psicoterapia polêmica que tenta ajudar homens e mulheres gays a se tornarem heterossexuais - está novamente no noticiário. Marcus Bachmann, marido da candidata republicana à presidência Michele Bachmann, dirige uma clínica de aconselhamento que supostamente fornece a terapia. Sua esposa teve que enfrentar muitas perguntas sobre isso recentemente, o que a levou a dizer na quinta-feira: "Meu marido não está concorrendo à presidência. Nem é da nossa conta."

O debate sobre o valor da terapia de conversão, também conhecida como terapia reparadora, tem sido travado nos círculos psicológicos por mais de uma década.

Cerca de três anos atrás, a American Psychological Association publicou um documento oficial de posição sobre o assunto. A APA disse que era basicamente uma má ideia e que não havia provas de que era possível mudar a orientação sexual. Os terapeutas também não deveriam dizer a seus clientes que a mudança era possível, observou a APA.

Esta manhã em Edição matinal Traço o perfil das experiências de terapia de conversão de dois homens. Eles representam os dois lados de um debate que não foi resolvido, apesar da posição da APA.

Um lado acha que as terapias que procuram tornar os gays heterossexuais são invariavelmente prejudiciais. O outro diz que as terapias podem ajudar gays que se sentem profundamente incomodados com a atração pelo mesmo sexo.

O primeiro homem com quem conversei, Rich Wyler, passou pela terapia e disse que ela o mudou de maneira genuína e positiva. "A dinâmica real entre mim e o mundo masculino mudou", diz ele. Ele diz que agora é heterossexual.

O segundo homem, Peterson Toscano, procurou mudar a si mesmo ao longo de 17 anos de terapia e ficou totalmente traumatizado com isso. Um dos programas por que passou fez com que ele escrevesse relatórios de todas as experiências sexuais de que conseguia se lembrar e depois os lesse em voz alta para sua família quando fossem visitá-lo.

A posição da APA enfurece Wyler. Ele sente que o grupo está dizendo que ele não existe, que é impossível para alguém que se sente atraído pelo mesmo sexo mudar essa orientação. Ele também destacou que, no momento, um homem que deseja se tornar uma mulher - isto é, um transexual - pode, de acordo com a política da APA, obter tratamento ético para ajudá-lo nesse objetivo. Mas um homem como ele, que deseja se sentir atraído por uma mulher, não pode.

“Isso não faz sentido algum”, diz Wyler.

Mas Toscano acha que a posição da APA é necessária. Ele viu em primeira mão como as terapias de conversão prejudicam ao treinar homens e mulheres gays para aniquilar uma parte de si mesmos.

“A grande maioria das pessoas que tenta mudar não consegue, e o sofrimento que isso causou é real”, diz Toscano. "Não é só que isso não funcione. É destrutivo."


Mitos e fatos sobre orientação sexual

Mito: Pessoas lésbicas, gays e bissexuais podem ser identificadas por certos maneirismos ou características físicas.
Pessoas que são lésbicas, gays ou bissexuais têm tantas formas, cores e tamanhos diferentes quanto as pessoas que são heterossexuais.

Mito: cedo As experiências sexuais são indicativas da orientação sexual de uma pessoa na idade adulta.
Muitas lésbicas, gays e bissexuais tiveram experiências heterossexuais precoces, mas ainda são lésbicas, gays ou bissexuais, muitos heterossexuais declarados tiveram contato sexual com membros do seu próprio sexo, mas ainda são heterossexuais.

Mito: nós saber o que causa a orientação sexual.
Muitas pessoas lésbicas, gays e bissexuais sabem que são atraídas por membros do seu próprio sexo desde cedo, às vezes com 6 ou 7 anos de idade. Outros aprendem muito mais tarde na vida, na casa dos 30, 40 ou 50 anos. Algumas pesquisas indicam que a orientação sexual é determinada entre o nascimento e os 3 anos, mas ninguém sabe ao certo o que causa orientações específicas.

Mito: Pessoas lésbicas, gays e bissexuais "exibem" sua sexualidade quando falam sobre seu parceiro, se dão as mãos ou se beijam em público.
Essas são atividades que casais heterossexuais fazem o tempo todo. Devido a reações homofóbicas, algumas pessoas lésbicas, gays e bissexuais são realmente forçadas a esconder sua sexualidade em público, e não exibi-la.

Mito: Pessoas que são lésbicas, gays e bissexuais trabalham e vivem apenas em determinados tipos de situações.
Pessoas LGB identificadas pertencem a todos os grupos étnicos e raciais, são membros de todas as comunidades religiosas, exibem uma variedade de capacidades mentais e físicas e são de todas as idades.

Fato: Às vezes, a opressão baseada na orientação sexual se transforma em atos de violência física.
Em pesquisas com lésbicas, gays e bissexuais, 52-87% foram assediados verbalmente, 21-27% foram alvejados com objetos, 13-38% foram perseguidos ou seguidos e 9-24% foram agredidos fisicamente.

Facto: A maioria das pessoas lésbicas, gays e bissexuais sentem-se confortáveis ​​com seu próprio sexo biológico, não se consideram membros do sexo oposto.
Ser lésbica, gay ou bissexual não é o mesmo que ser transgênero.

Facto: A maioria dos molestadores de crianças são homens heterossexuais, não lésbicas, gays ou bissexuais.
Quase todos os estudos mostram que mais de 90% do abuso sexual infantil é cometido por homens heterossexuais.

Facto: A homossexualidade não é um tipo de doença mental e não pode ser "curada" pela psicoterapia.
Embora a homossexualidade já tenha sido considerada uma doença mental, as associações psiquiátricas e psicológicas americanas não a consideram mais. Tentativas psiquiátricas e psicológicas de "curar" lésbicas e gays não conseguiram mudar a orientação sexual do paciente. Esses "tratamentos" podem ajudar a mudar o comportamento sexual temporariamente, mas também podem criar traumas emocionais.

Facto: Não existe um “estilo de vida” gay definível.
Da mesma forma, não existe um estilo de vida heterossexual padrão. Algumas pessoas podem gostar de pensar que um estilo de vida adulto "normal" é um casamento heterossexual com dois filhos. Menos de 7% de todas as unidades familiares nos EUA consistem de uma mãe, um pai e dois filhos que moram juntos. A generalização mais precisa pode ser esta: lésbicas, gays e bissexuais são diferentes uns dos outros da mesma forma que os heterossexuais são diferentes uns dos outros.

Retirado da Youth Pride, Inc. com a ajuda da Campanha para Acabar com a Homofobia.


Encontre um terapeuta

Dan Savage, que escreve freqüentemente sobre o tema da sexualidade humana, publicou vários relatos de pessoas que, apesar de sua atração por crianças pequenas, evitam ficar sozinhas com crianças e são capazes de evitar cometer atos de abuso sexual. É geralmente reconhecido que pode ser necessário uma quantidade significativa de autocontrole para evitar ofender e que inclinações pedofílicas normalmente significam que uma pessoa com pedofilia achará difícil ter um relacionamento sexual saudável.

Em vários países europeus, observa Savage, as pessoas que sentem atração sexual por crianças muitas vezes conseguem buscar tratamento de maneira confidencial. Nos Estados Unidos, no entanto, um indivíduo que revela tendências pedofílicas pode ser preso, pois os terapeutas e médicos são obrigados por lei a denunciar qualquer pessoa que represente uma ameaça para as crianças. Esta lei, além do estigma em torno da pedofilia e do número limitado de recursos disponíveis para aqueles que procuram ajuda nos EUA, provavelmente desencorajará os não infratores a buscarem ajuda profissional, ajuda que pode permitir que continuem a evitar a ofensa.

Programas de prevenção e tratamento gratuitos e confidenciais, como o Prevention Project Dunkelfeld da Alemanha, podem ajudar aqueles que são atraídos por crianças a evitar agir de acordo com seus desejos. Alguns países europeus têm taxas de abuso sexual infantil mais baixas do que os Estados Unidos, e esse fato pode estar relacionado à disponibilidade de tratamento.

Muitas pessoas que se sentem atraídas por crianças ficam horrorizadas e assustadas com suas preferências e tentam fazer tudo o que podem para evitar prejudicar uma criança. Eles podem querer fazer terapia, explorar maneiras de conter seus desejos ou tomar medicamentos. Tornar o tratamento disponível e acessível aos indivíduos antes que eles ofendam pode reduzir os casos de abuso sexual infantil.


Exposição à pornografia

Na Austrália, pouco menos da metade (44%) das crianças de 9 a 16 anos pesquisadas encontraram imagens sexuais no último mês. Destes, 16% viram imagens de alguém fazendo sexo e 17% dos órgãos genitais de alguém.

As crianças mais novas (com idades entre os 9 e os 12 anos) são particularmente susceptíveis de ficarem angustiadas ou aborrecidas com a pornografia.

Os pais tendem a superestimar a exposição à pornografia para crianças mais novas e subestimar a extensão da exposição para crianças mais velhas.

A extensão e a frequência da exibição de pornografia variam de acordo com o gênero, sendo os homens mais propensos a procurar pornografia deliberadamente e a fazê-lo com frequência.

As atitudes e respostas à exposição também variam de acordo com o gênero, com as mulheres tendo opiniões e opiniões mais negativas, como choque ou angústia, em comparação com os homens, especialmente em adolescentes mais velhos, que são mais propensos a ver a pornografia como divertida, excitante ou excitante.


O desenvolvimento da orientação sexual

A identidade de gênero e a orientação sexual costumam ser confundidas. Conforme discutido anteriormente, a identidade de gênero descreve o (s) gênero (s) que as pessoas se consideram (masculino, feminino ou transgênero, onde sua identidade de gênero não corresponde ao seu sexo biológico). A orientação sexual se refere ao padrão de atração de uma pessoa por outras pessoas, incluindo atração física, emocional, sexual e romântica. Esses padrões de atração são geralmente identificados da seguinte maneira: 1) heterossexual (heterossexual) refere-se a um padrão de atração pelo sexo oposto, 2) homossexual (lésbica ou gay) refere-se a um padrão de atração pelo mesmo sexo, 3) bissexual refere-se a um padrão de atração por ambos os sexos, e 4) "questionamento" é um termo usado para descrever pessoas que ainda não têm certeza de qual (se houver) padrão de atração é mais adequado para elas. Deve-se notar que uma atração é uma experiência psicoemocional interna e não deve ser confundida com comportamento sexual. Portanto, orientação sexual se refere a um padrão de atração física, emocional, sexual e romântica por outras pessoas, que pode ou não ser posta em prática. Como a identidade de gênero, a orientação sexual é geralmente descrita ao longo de um continuum que varia de exclusivamente heterossexual a exclusivamente homossexual, com a bissexualidade caindo entre esses dois pólos.

Ao longo da adolescência, a maioria dos jovens questionará sua orientação sexual de uma forma ou de outra. Este pode ser um momento confuso porque é bem possível sentir-se emocionalmente atraído por um gênero, mas fisicamente atraído pelo outro. Ou, os jovens podem sentir-se emocional e fisicamente atraídos por predominantemente um gênero, mas uma pessoa específica ou pessoas do sexo oposto podem atraí-los. Os jovens podem ficar muito confusos com esses sentimentos conflitantes. Portanto, é considerado normal que os jovens se sintam um tanto inseguros ou ambivalentes quanto à sua orientação sexual. Alguns adultos gays e lésbicas refletem sobre sua juventude e dizem que sabiam desde muito cedo que sua atração era por seu próprio gênero. No entanto, outros gays e lésbicas adultos relatam que sua orientação sexual não era clara para eles durante sua adolescência e levaram muitos anos para resolver as coisas. Da mesma forma, muitos adultos heterossexuais podem se lembrar de alguns sentimentos de atração por seu próprio gênero durante a adolescência e depois.

Em última análise, o jovem adolescente deve decidir por si mesmo o que o torna feliz e realizado. Embora a maioria dos jovens acabe descobrindo que são constantemente atraídos pelo gênero oposto (heterossexual), outros jovens podem se sentir constantemente atraídos por seu próprio gênero (homossexual), ou igualmente atraídos por jovens de ambos os sexos (bissexual) e alguns jovens não se sentem fortemente atraídos por nenhum dos sexos (questionamento). À medida que seu desenvolvimento sexual continua a progredir, a maioria dos jovens acabará se identificando como heterossexuais, gays, lésbicas, bissexuais ou questionadores. No entanto, como a orientação sexual é uma experiência psicoemocional interna, ninguém mais está qualificado para rotular ou julgar a orientação sexual de outra pessoa.

A identidade de gênero e a orientação sexual são uma escolha?

O desenvolvimento sexual do adolescente pode ser confuso e provocador de ansiedade, não apenas para os próprios jovens, mas também para suas famílias. Embora a sexualidade de seus filhos seja um assunto muito sensível, desafiador e até assustador para muitos pais, é melhor que os pais tentem ser pacientes e não fazer julgamentos. A identidade de gênero e orientação sexual dos jovens estarão em constante evolução e mudança durante o período da adolescência. Conforme discutido neste artigo, o processo de desenvolvimento do adolescente frequentemente envolve "experimentar" e experimentar muitas identidades, papéis e comportamentos diferentes. A identidade sexual e o comportamento sexual não estão isentos desse tipo de experimentação. Enquanto alguns pais podem se sentir confortáveis ​​com todas as identidades de gênero e qualquer orientação sexual, desde que seus filhos sejam felizes e realizados, outros pais podem se sentir indignados quando confrontados com a "escolha" de seus filhos. Esses pais podem acreditar que uma orientação sexual diferente da heterossexualidade não é natural e perigosa, ou pensar que ser transgênero significa que seus filhos estão simplesmente confusos. Às vezes, os pais acreditam que as "escolhas" dos filhos são moralmente repreensíveis por causa das convicções religiosas ou dos costumes culturais da família.

A questão da "escolha" com respeito à identidade de gênero e orientação sexual é bastante controversa e está além do escopo deste artigo. No entanto, há muitas evidências que sugerem que as pessoas não podem "escolher" suas atrações, nem selecionam sua identidade de gênero como se estivessem escolhendo em um menu.

Conforme mencionado anteriormente, a orientação sexual descreve uma experiência psicoemocional interna e não inclui automaticamente uma manifestação comportamental dessa experiência. Assim, embora a orientação sexual possa ser determinada biologicamente, as pessoas devem, em última instância, decidir se optam por agir de acordo com suas atrações. Por uma série de razões pessoais, algumas pessoas podem decidir não agir de acordo com certas atrações. No entanto, negar a existência dessas atrações não os eliminará, nem diminuirá seu poder e força. Da mesma forma, reconhecer certas atrações não obriga uma pessoa a se comportar de acordo com essas atrações. Estas são escolhas privadas e pessoais que cada pessoa deve fazer.

Os pais podem encontrar maior aceitação e compaixão, uma vez que entendam que a identidade de gênero e a orientação sexual provavelmente não são algo que seus filhos escolhem voluntariamente. No entanto, ainda pode ser muito angustiante para as famílias enquanto seus filhos resolvem sua sexualidade. É melhor que os pais encontrem uma maneira de deixar de lado suas próprias crenças e sentimentos pessoais a fim de continuar a dar aos filhos amor e apoio incondicional durante esses anos delicados, para que seu relacionamento permaneça intacto. É perfeitamente possível ser amoroso e solidário, mesmo quando há desacordo. Críticas ásperas e acusações raivosas servem apenas para afastar as crianças e raramente produzem qualquer mudança comportamental duradoura.


Recursos adicionais da APA

Escritório de Orientação Sexual e Diversidade de Gênero

O texto completo dos artigos da APA Help Center pode ser reproduzido e distribuído para fins não comerciais, com crédito concedido à American Psychological Association. Todas as reproduções eletrônicas devem ter um link para o artigo original na Central de Ajuda da APA. Quaisquer exceções a isso, incluindo trechos, paráfrases ou reprodução em uma obra comercial, devem ser apresentadas por escrito à APA. As imagens do Centro de Ajuda da APA não podem ser reproduzidas.


Homens "ex-gays" lutam contra a visão de que a homossexualidade não pode ser mudada

Smith, 58, que diz acreditar que o comportamento homossexual é errado por motivos religiosos, tentou resistir. Ele passou 17 anos em um casamento condenado enquanto lutava contra seus desejos o dia todo, disse ele, e sonhava com eles a noite toda.

Mas nos últimos anos, enquanto ele investigava sua infância em aconselhamento e em retiros masculinos de fim de semana com nomes como People Can Change e Journey Into Manhood, "meus sentimentos homossexuais quase desapareceram", disse Smith em uma entrevista na casa em Bakersfield, Califórnia, ele divide com sua segunda esposa, que se casou com ele há oito anos, conhecendo sua história. “Aos 50 anos, pela primeira vez, posso olhar para uma mulher e dizer 'ela é muito gostosa'.”

O Sr. Smith é um dos milhares de homens em todo o país, muitas vezes conhecido como "ex-gay", que acreditam que mudaram seus desejos sexuais mais básicos por meio de alguma combinação de terapia e oração - algo que a maioria dos cientistas diz que nunca foi provado ser possível e provavelmente é uma ilusão.

Homens ex-gays costumam ficar no armário, temendo o ridículo de defensores gays que os acusam de auto-engano e, ao mesmo tempo, temendo a rejeição por parte de suas comunidades religiosas como estranhezas contaminadas. Aqui na Califórnia, o sentimento de cerco ficou mais intenso em setembro, quando o governador Jerry Brown assinou uma lei proibindo o uso de "terapias de conversão" sexuais amplamente desacreditadas para menores - um ataque à sua própria validade, acreditam alguns ex-gays.

Assinando a medida, o governador Brown repetiu a visão do estabelecimento psiquiátrico e grupos médicos, dizendo: "Este projeto de lei proíbe 'terapias' não científicas que levaram os jovens à depressão e ao suicídio", acrescentando que as práticas "agora serão relegadas à lata de lixo do charlatanismo. ”

Mas muitos ex-gays continuaram a buscar ajuda desses terapeutas e retiros masculinos, dizendo que sua própria experiência é prova suficiente de que o tratamento pode funcionar.

Aaron Bitzer, 35, ficou tão furioso com a proibição da Califórnia, que entrará em vigor em 1º de janeiro, que foi a público e se tornou o autor de um processo que desafia a lei como inconstitucional.

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Para aqueles que consideram a terapia perigosa, o Sr. Bitzer inverte o argumento: "Se eu soubesse dessas terapias quando adolescente, poderia ter evitado muita depressão, ódio de si mesmo e pensamentos suicidas", disse ele em seu apartamento em Los Angeles. Ele foi atormentado como um adolescente cristão por suas atrações homossexuais, mas agora, depois de retiros masculinos e um curso online de terapia reparadora, ele diz que sente lampejos de atração por mulheres e está pensando em namorar.

“Descobri que não poderia simplesmente dizer‘ sou gay ’e viver assim”, disse Bitzer, que planeja fazer um doutorado em psicologia e se tornar um terapeuta.

Muitos ex-gays guardam seu segredo, mas discretamente se encontram em grupos de apoio em todo o país, compartilhando ideias sobre como evitar tentações ou, talvez, abordar seu passado com uma namorada. Alguns estão tentando salvar casamentos heterossexuais. Alguns, como o Sr. Bitzer, esperam um dia se casar com uma mulher. Alguns escolhem o celibato como uma melhoria em relação ao que consideram uma vida gay pecaminosa.

Quer tenham passado pela terapia reparativa formal, a maioria dos ex-gays concorda com seus princípios, mesmo quando são rejeitados pelos cientistas convencionais. As teorias, que também foram adotadas por opositores religiosos conservadores do casamento gay, sustentam que a homossexualidade masculina emerge da dinâmica familiar - geralmente um pai distante e uma mãe autoritária - ou de abuso sexual precoce. Enfrentar essas feridas psíquicas, eles afirmam, pode trazer uma mudança no desejo sexual, se não necessariamente uma "cura" total.

(Embora algumas mulheres também lutem contra a identidade sexual, o movimento de ex-gays é praticamente todo masculino.)

As principais associações de saúde mental dizem que os adolescentes que são empurrados para a terapia por pais conservadores podem sentir culpa e desespero quando seus impulsos internos não mudam.

A terapia reparativa sofreu dois outros grandes reveses neste ano. Em abril, um psiquiatra proeminente, Dr. Robert L. Spitzer, repudiou publicamente como inválido seu próprio estudo de 2001, sugerindo que algumas pessoas poderiam mudar sua orientação sexual. O estudo foi amplamente citado pelos defensores da terapia.

Então, neste verão, o mundo ex-gay entrou em convulsão quando Alan Chambers, o presidente da Exodus International, o maior ministério cristão para pessoas que lutam contra a atração pelo mesmo sexo, disse não acreditar que alguém pudesse se livrar dos desejos homossexuais.

Joseph Nicolosi, psicólogo e diretor clínico da Thomas Aquinas Psychological Clinic em Encino, Califórnia, que ele descreve como a maior clínica de terapia reparativa do mundo, discordou.

“Não acredito que alguém seja realmente gay”, disse ele. “Eu acredito que todas as pessoas são heterossexuais, mas que algumas têm um problema homossexual, e algumas dessas pessoas tentam resolver seu conflito adotando um rótulo sociopolítico chamado 'gay'.”


COMPORTAMENTO SEXUAL ADOLESCENTE

A adolescência é o período durante o qual a percepção do pensamento de um indivíduo, bem como a resposta, é afetada sexualmente. A adolescência é a idade para explorar e compreender a sexualidade. A curiosidade sexual na adolescência leva à exposição à pornografia, à indulgência em atividades sexuais e também aumenta a vulnerabilidade ao abuso sexual.

Halpern et al., estudou na população ocidental a respeito dos padrões de comportamento sexual de adolescentes e explorou os possíveis fatores atribuídos aos comportamentos sexuais. [21] Neste estudo, eles estudaram mais de 11.000 adolescentes entre 18 e 27 anos de idade e descobriram que mais de 90% perdem a virgindade antes do casamento. [21] Descobriu-se que a população virgem é mais jovem em idade, tem baixa maturidade física, índice de massa corporal mais alto, mais inclinação religiosa e, muitas vezes, percebeu a desaprovação do sexo durante a adolescência por parte dos pais. [21] No final da adolescência e início dos 20 anos, a maioria dos indivíduos experimenta sexo oral ou vaginal independentemente do estado civil, conforme encontrado em diferentes estudos dos EUA. [22,23] Foi observado que a exposição precoce ao sexo vaginal durante a adolescência aumentou o risco de doenças sexualmente transmissíveis , no entanto, o risco diminui gradualmente com a idade. [24,25,26] Também foi relatado que, aquelas que foram expostas precocemente ao sexo vaginal descobriram ter um maior número de parceiros sexuais, o que pode ter uma ligação com o aumento do risco de sexualmente doenças transmitidas. [26,27] Nos últimos anos, a internet revolucionou a atitude e a percepção dos adolescentes em relação à sexualidade. [11] Os adolescentes adquirem muitas informações relacionadas à sexualidade, que podem ser equivocadas e ter um impacto negativo significativo sobre os comportamentos sexuais. [11] A sexualidade é um comportamento humano complexo, que é amplamente influenciado por fatores como aparência física, fatores psicológicos, fatores sociais, normas culturais e experiências anteriores. [2]

A maioria dos estudos enfoca o sexo vaginal no comportamento sexual na adolescência e poucos estudos discutem o comportamento sexual não vaginal. [26] Há uma necessidade de explorar os comportamentos sexuais não vaginais (sexo oral, sexo anal) que podem ser rotas potenciais de transmissão de doenças sexualmente transmissíveis, incluindo infecção por HIV / AIDS, visto que proteções adequadas, como o uso de preservativo, são tomadas nesses métodos, como sexo vaginal . [26,28,29,30,31,32]


Recursos adicionais da APA

Escritório de Orientação Sexual e Diversidade de Gênero

O texto completo dos artigos da APA Help Center pode ser reproduzido e distribuído para fins não comerciais, com crédito concedido à American Psychological Association. Todas as reproduções eletrônicas devem ter um link para o artigo original na Central de Ajuda da APA. Quaisquer exceções a isso, incluindo trechos, paráfrases ou reprodução em uma obra comercial, devem ser apresentadas por escrito à APA. As imagens do Centro de Ajuda da APA não podem ser reproduzidas.


Encontre um terapeuta

Dan Savage, que escreve freqüentemente sobre o tema da sexualidade humana, publicou vários relatos de pessoas que, apesar de sua atração por crianças pequenas, evitam ficar sozinhas com crianças e são capazes de evitar cometer atos de abuso sexual. É geralmente reconhecido que pode ser necessário uma quantidade significativa de autocontrole para evitar ofender e que inclinações pedofílicas normalmente significam que uma pessoa com pedofilia achará difícil ter um relacionamento sexual saudável.

In several European countries, Savage points out, people experiencing a sexual attraction to children are often able to seek treatment confidentially. In the United States, however, an individual who discloses pedophilic tendencies may be arrested, as therapists and physicians are required by law to report anyone who poses a threat to children. This law, in addition to the stigma surrounding pedophilia and the limited number of resources available to those seeking help in the U.S., is likely to discourage non-offenders from seeking professional help, help that may enable them to continue to keep from offending.

Free and confidential prevention and treatment programs–such as Germany’s Prevention Project Dunkelfeld–may help those who are attracted to children refrain from acting on their desires. Some European countries do have lower child molestation rates than the United States, and this fact may be connected to the availability of treatment.

Many people who are attracted to children are horrified and frightened by their preferences and attempt to do everything they can to keep from harming a child. They may wish to attend therapy, explore ways to curb their desires, or take medication. Making treatment available and accessible to individuals before they offend may reduce instances of child molestation.


Can Therapy Help Change Sexual Orientation?

Conversion therapy — a controversial psychotherapy that tries to help gay men and women become straight — is in the news again. Marcus Bachmann, the husband of Republican presidential candidate Michele Bachmann, runs a counseling clinic that reportedly provides the therapy. His wife has had to face many questions about it lately, prompting her to say Thursday, "My husband is not running for the presidency . neither is our business."

The debate about the value of conversion therapy, also known as reparative therapy, has been raging in psychological circles for more than a decade.

About three years ago, the American Psychological Association came out with an official position paper on it. The APA said that it was basically a bad idea, and that there was no evidence that it was possible to change sexual orientation. Therapists also shouldn't tell their clients that change was possible, the APA noted.

This morning on Morning Edition I profile the conversion therapy experiences of two men. They represent two sides of a debate that hasn't been resolved despite the APA's position.

One side feels that therapies which seek to make gay people straight are invariably harmful. The other says the therapies can help gay people who are profoundly uncomfortable with same-sex attraction.

The first man I spoke to, Rich Wyler, went through the therapy and says that it genuinely changed him in a positive way. "The actual dynamic between me and the male world shifted," he says. He says he's a heterosexual now.

The second man, Peterson Toscano, sought to change himself through 17 years of therapy and was utterly traumatized by it. One of the programs he went through made him write reports of all of the sexual experiences he could remember, then read them aloud to his family when they came to visit him.

The APA's position infuriates Wyler. He feels like the the group is saying that he doesn't exist, that it's impossible for someone attracted to the same sex to change that orientation. He also pointed out that at the moment, a man who wants to become a woman — a transsexual, that is — can, according to APA policy, ethically get treatment to help him with this goal. But a man like him who wants to be attracted to a woman cannot.

"That makes no sense whatsoever," Wyler says.

But Toscano feels the APA position is necessary. He's seen first hand how conversion therapies harm by coaching gay men and women to annihilate a part of themselves.

"The vast majority of people who try to change cannot, and the distress that's caused is real," says Toscano. "It's not just that this doesn't work. It's destructive."


Sexual Orientation Myths & Facts

Mito: Lesbian, gay and bisexual people can be identified by certain mannerisms or physical characteristics.
People who are lesbian, gay or bisexual come in as many different shapes, colors and sizes as do people who are heterosexual.

Myth: Early Sexual experiences are indicative of one's sexual orientation as an adult.
Many lesbian, gay and bisexual people have early heterosexual experiences, but are still lesbian, gay or bisexual many avowed heterosexuals have had sexual contact with members of their own sex, but are still heterosexual.

Myth: We know what causes sexual orientation.
Many lesbian, gay and bisexual people know that they are attracted to members of their own sex at an early age, sometimes as young as 6 or 7 years old. Others learn much later in life, in their 30's, 40's or 50's. Some research indicates that sexual orientation is determined between birth and age 3, but no one is sure what causes particular orientations.

Mito: Lesbian, gay and bisexual people of "flaunt" their sexuality when they talk about their partner, hold hands or kiss one another in public.
These are activities that heterosexual couples do all the time. Due to homophobic reactions, some lesbian, gay and bisexual people are actually forced to hide their sexuality in public, not flaunt it.

Mito: People who are lesbian, gay and bisexual work and live in only certain types of situations.
LGB identified people belong to all ethnic and racial groups, are members of all religious communities, exhibit a range of mental and physical capabilities, and are of all ages.

Fact: Sometimes oppression based on sexual orientation escalates into acts of physical violence.
In surveys of lesbian, gay and bisexual people, 52-87% have been verbally harassed, 21-27% have been pelted with objects, 13-38% have been chased or followed and 9-24% have been physically assaulted.

Facto: Most lesbian, gay and bisexual people are comfortable with their own biological sex they don't regard themselves as members of the opposite sex.
Being lesbian, gay or bisexual is not the same as being transgender.

Facto: The majority of child molesters are heterosexual men, not lesbian, gay or bisexual people.
Almost all studies show that over 90% of child molestation is committed by heterosexual men.

Facto: Homosexuality is not a type of mental illness and cannot be "cured" by psychotherapy.
Although homosexuality was once thought to be a mental illness, the American Psychiatric and Psychological Associations no longer consider it to be one. Psychiatric and psychological attempts to "cure" lesbians and gay men have failed to change the sexual orientation of the patient. These "treatments" may help change sexual behavior temporarily but also can create emotional trauma.

Facto: There is no definable gay “lifestyle”.
Similarly, there is no standard heterosexual lifestyle. Some people might like to think that a "normal" adult lifestyle is a heterosexual marriage with two children. Less than 7% of all family units in the U.S. consist of a mother, a father and two children living together. The most accurate generalization might be this: lesbian, gay and bisexual people are different from one another in the same ways that heterosexual people are different from one another.

Taken from Youth Pride, Inc. with the help of The Campaign to End Homophobia.


Gay or Straight: Can You Really Change?

At age 20, David did not want to deal with the fact that he might have a problem. Although he was getting married in a few hours, he had spent the previous night having sex with his best man.

David pulled himself together and went through with the marriage ceremony. For 25 years he slept only with women. He fathered two sons and eventually left his wife for another woman. When that affair ended David, now 48, finally told his family and friends that he was gay.

"I desperately wanted not to be gay," David now freely admits, "so I had convinced myself that I wasn't." However, when his last relationship with a woman broke up, David realized that he had no desire to date other women. He also realized that he did not want to be alone for the rest of his life. "I realized," he says, "that I had to sit myself down and deal with my sexuality."

At the time, David felt he had only two choices: he could admit that he was gay and live the rest of his life as a homosexual or he could kill himself. "I wanted to live, not die," he said. "Given that choice, I had nothing to lose."

Understanding Sexuality

The transformation in David's life underscores the issue of whether sexual orientation is a choice or a predisposition—a topic that invokes passionate debate among healthcare professionals. politicians, and religious adherents.

The American Psychological Association defines sexual orientation as an emotional, romantic, sexual, or attraction to men, women, or both. However, sexual orientation is different from sexual behavior. Sexual orientation is merely an innate attraction. Sexuality is a range of attractions and behaviors. Some may label themselves, while others may not.

Although it is unclear how orientation comes about, evidence shows that it starts to appear between middle childhood and early adolescence. The orientation will dictate attraction, but this does not mean that people will express their sexual orientation in their behaviors. Behaviors may be heavily influenced by pressure from families, relationships, or general society. In other words, it is possible to be attracted to the same sex without acting on it. This is how some people live a fully heterosexual life for years before embracing a homosexual relationship.

To Change or Not to Change

In 1973, The Board of Trustees for the American Psychiatric Association voted to remove homosexuality from the Diagnostic and Statistical Manual of Mental Disorders and thus formally declassified it as a mental illness.

If it is not a mental illness, then can it be changed? That is the crux of the debate. A sizable group of religious leaders, as well as a number of mental health professionals, advocate that reparative therapy, also known as conversion therapy, can change a person's sexual orientation from homosexual to heterosexual. Another group of mental health professionals, educators, and public officials—the National Association for Research and Therapy of Homosexuality (NARTH)—also assert that homosexuality can be treated by addressing unwanted homosexual feelings.

The American Psychiatric Association (APA), on the other hand, expresses concern that these therapies do not work. APA points to the lack of evidence, and further points out that these therapies can be harmful by reinforcing stereotypes. Negative attitudes about homosexuality contribute to discrimination and family rejection, which put people at risk for suicide or depression.

The concerns over conversion (or reparative) therapy were so strong that some states have or are considering banning the practice. California became the first state to ban conversion therapy practices on minors. As of 2013, no mental health provider was able to provide services to change behavior in people with romantic attractions or feelings to others of the same sex. However, conversion therapy bans continuously undergo legal changes. Many decisions go through appeal processes, which may result in a reversed decisions.

No matter what side you take, there are ways to help you or a family member to cope with the challenges ahead.

Realizing Rather Than Changing

For some people, accepting homosexuality is easier than for others. There are several factors that affect whether someone has a positive or negative experience. Fear of family rejection, discrimination, or being exposed can add stress to an already difficult situation. Acceptance is an important psychological step, and is an on-going process.

Judith is a case in point. She had been raised in a "fairly religious, conservative" family in the Midwest. A virgin when she married, Judith had never been excited about dating men. Although she was married for 14 years and had a child, she says she did not feel particularly close to her husband.

For Judith, coming out was a seven-year process that began after she attended a lecture given by a gay woman. "Something just clicked," Judith now says, but not at first. She was initially reluctant to admit, even to herself, that she might be gay. She was raised believing that being homosexual meant you were mentally ill, "and I knew I wasn't crazy," she now says.

Unlike David who knew, but tried to repress the fact that he was attracted to men, Judith says that she was unaware of her homosexual orientation. She just knew something was not right.

What finally made Judith recognize her sexual orientation? "I realized that I needed to acknowledge who I am," she says, "I wasn't comfortable with living that other life."

Today Judith says that she is at ease with herself, having found joy and normalcy in her life.

Becoming Comfortable at Last

David and Judith are both finally comfortable with their homosexuality, and both believe that sexual orientation is not something that can be changed. They both insist that the lives they lead are perfectly normal.

"I go to the movies, pay rent, and love my partner, just like heterosexual people do," David insists.

For Judith, it is all summed up in one sentence: "I don't have a lifestyle," she says. "I have a life."

Remember you are not alone and there are places to turn for help. Talk to your doctor or a support group, and see what resources are in your area.

Recursos

Canadian Resources

PFLAG Canada—Parents, Families, and Friends of Lesbians and Gays
http://www.pflagcanada.ca

Referências

Sexual orientation and gender identity. American Psychological Association website. Available at: http://www.apa.org/helpcenter/sexual-orientation.aspx. Accessed August 3, 2016.

Stigma and discrimination. Centers for Disease Control and Prevention website. Available at: http://www.cdc.gov/msmhealth/stigma-and-discrimination.htm. Updated February 29, 2016. Accessed August 3, 2016.

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‘Ex-Gay’ Men Fight Back Against View That Homosexuality Can’t Be Changed

Mr. Smith, 58, who says he believes homosexual behavior is wrong on religious grounds, tried to tough it out. He spent 17 years in a doomed marriage while battling his urges all day, he said, and dreaming about them all night.

But in recent years, as he probed his childhood in counseling and at men’s weekend retreats with names like People Can Change and Journey Into Manhood, “my homosexual feelings have nearly vanished,” Mr. Smith said in an interview at the house in Bakersfield, Calif., he shares with his second wife, who married him eight years ago knowing his history. “In my 50s, for the first time, I can look at a woman and say ‘she’s really hot.’ ”

Mr. Smith is one of thousands of men across the country, often known as “ex-gay,” who believe they have changed their most basic sexual desires through some combination of therapy and prayer — something most scientists say has never been proved possible and is likely an illusion.

Ex-gay men are often closeted, fearing ridicule from gay advocates who accuse them of self-deception and, at the same time, fearing rejection by their church communities as tainted oddities. Here in California, their sense of siege grew more intense in September when Gov. Jerry Brown signed a law banning use of widely discredited sexual “conversion therapies” for minors — an assault on their own validity, some ex-gay men feel.

Signing the measure, Governor Brown repeated the view of the psychiatric establishment and medical groups, saying, “This bill bans nonscientific ‘therapies’ that have driven young people to depression and suicide,” adding that the practices “will now be relegated to the dustbin of quackery.”

But many ex-gays have continued to seek help from such therapists and men’s retreats, saying their own experience is proof enough that the treatment can work.

Aaron Bitzer, 35, was so angered by the California ban, which will take effect on Jan. 1, that he went public and became a plaintiff in a lawsuit challenging the law as unconstitutional.

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To those who call the therapy dangerous, Mr. Bitzer reverses the argument: “If I’d known about these therapies as a teen I could have avoided a lot of depression, self-hatred and suicidal thoughts,” he said at his apartment in Los Angeles. He was tormented as a Christian teenager by his homosexual attractions, but now, after men’s retreats and an online course of reparative therapy, he says he feels glimmers of attraction for women and is thinking about dating.

“I found that I couldn’t just say ‘I’m gay’ and live that way,” said Mr. Bitzer, who plans to seek a doctorate in psychology and become a therapist himself.

Many ex-gays guard their secret but quietly meet in support groups around the country, sharing ideas on how to avoid temptations or, perhaps, broach their past with a female date. Some are trying to save heterosexual marriages. Some, like Mr. Bitzer, hope one day to marry a woman. Some choose celibacy as an improvement over what they regard as a sinful gay life.

Whether they have gone through formal reparative therapy, most ex-gays agree with its tenets, even as they are rejected by mainstream scientists. The theories, which have also been adopted by conservative religious opponents of gay marriage, hold that male homosexuality emerges from family dynamics — often a distant father and an overbearing mother — or from early sexual abuse. Confronting these psychic wounds, they assert, can bring change in sexual desire, if not necessarily a total “cure.”

(While some women also struggle with sexual identity, the ex-gay movement is virtually all male.)

Major mental health associations say teenagers who are pushed into therapy by conservative parents may feel guilt and despair when their inner impulses do not change.

Reparative therapy suffered two other major setbacks this year. In April, a prominent psychiatrist, Dr. Robert L. Spitzer, publicly repudiated as invalid his own 2001 study suggesting that some people could change their sexual orientation the study had been widely cited by defenders of the therapy.

Then this summer, the ex-gay world was convulsed when Alan Chambers, the president of Exodus International, the largest Christian ministry for people fighting same-sex attraction, said he did not believe anyone could be rid of homosexual desires.

Joseph Nicolosi, a psychologist and clinical director of the Thomas Aquinas Psychological Clinic in Encino, Calif., which he describes as the largest reparative therapy clinic in the world, disagreed.

“I don’t believe that anybody is really gay,” he said. “I believe that all people are heterosexual but that some have a homosexual problem, and some of these people attempt to resolve their conflict by adopting a sociopolitical label called ‘gay.’ ”


Exposure to pornography

In Australia, just under half (44%) of children aged 9-16 surveyed had encountered sexual images in the last month. Of these, 16% had seen images of someone having sex and 17% of someone's genitals.

Younger children (those aged 9-12) are particularly likely to be distressed or upset by pornography.

Parents tend to overestimate exposure to pornography for younger children and underestimate the extent of exposure for older children.

The extent and frequency of viewing pornography differs by gender, with males more likely to deliberately seek out pornography and to do so frequently.

Attitudes and responses to exposure also vary by gender, with females having more negative views and responses such as shock or distress compared to males, particularly in older teens, who are more likely to experience pornography as amusing, arousing or exciting.


ADOLESCENT SEXUAL BEHAVIOR

Adolescence is the period during which an individual's thought perception, as well as response gets colored sexually. Adolescence is the age to explore and understand sexuality. Sexual curiosity in the adolescence led to exposure to pornography, indulgence in sexual activities, and also increases the vulnerability for sexual abuse.

Halpern et al., studied on western population regarding sexual behavior patterns of adolescents and explored the possible factors attributing to the sexual behaviors.[21] In this study, they studied over 11,000 adolescents between 18 and 27 years of age and found that more than 90% lose their virginity before marriage.[21] The virgin population is found to be younger in age, have the poor physical maturity, higher body mass index, more religious inclination, and often had perceived disapproval for sex during adolescence by parents.[21] By the late teenage and early 20's, most individuals experience oral or vaginal sex irrespective of marital status as found in different studies from US.[22,23] It was seen that early exposure to vaginal sex during adolescence increased the risk of sexual transmitted disease, however, the risk gradually declines with age.[24,25,26] It was also reported that, those who were exposed early to vaginal sex found to have more number of sexual partners which might have a link with the increased risk of sexually transmitted diseases.[26,27] In recent years, internet has brought a revolution in adolescent's attitude and perception toward sexuality.[11] Adolescents acquire extensive information related to sexuality, which may be misguiding and can have a significant negative impact on the sexual behaviors.[11] Sexuality is a complex human behavior, which is largely influenced by factors such as physical appearance, psychological factors, social factors, cultural norms, and past experiences.[2]

Most of the studies focus on vaginal sex on the sexual behavior in adolescence and hardly few studies discuss the non-vaginal sexual behavior.[26] There is a need to explore the non-vaginal sexual behaviors (oral sex, anal sex) which may be potential routes of transmission of sexually transmitted diseases including HIV infection/AIDS as adequate protections like use of condom is taken in these methods like vaginal sex.[26,28,29,30,31,32]


The Development of Sexual Orientation

Gender identity and sexual orientation are often confused. As previously discussed, gender identity describes the gender(s) people consider themselves to be (masculine, feminine, or transgender where their gender identity does not match their biological sex). Sexual orientation refers to a person's pattern of attraction to other people including physical, emotional, sexual, and romantic attraction. These patterns of attraction are usually identified in the following manner: 1) heterosexual (straight) refers to a pattern of attraction to the opposite gender, 2) homosexual (lesbian or gay) refers to a pattern of attraction to the same gender, 3) bisexual refers to a pattern of attraction to both genders, and 4) "questioning" is a term used to describe people who are not yet certain which (if any) pattern of attraction best suits them. It should be noted that an attraction is an internal psycho-emotional experience and should not be confused with sexual behavior. Therefore, sexual orientation refers to a pattern of physical, emotional, sexual, and romantic attraction to others, which may or may not be acted upon. Like gender identity, sexual orientation is usually described along a continuum ranging from exclusively heterosexual, to exclusively homosexual, with bisexuality falling in between these two poles.

Throughout adolescence, most youth will question their sexual orientation in one way or another. This can be a confusing time because it is quite possible to be emotionally attracted to one gender but physically attracted to the other. Or, youth can find themselves emotionally and physically attracted to predominantly one gender, but a specific person or persons of the opposite gender can attract them. Youth can be very puzzled by these conflicting feelings. Therefore, it is considered quite normal for youth to feel somewhat uncertain, or ambivalent about their sexual orientation. Some gay and lesbian adults reflect back upon their youth and say they knew from a very early age their attraction was to their own gender. However, other gay and lesbian adults report their sexual orientation was not at all clear to them during their adolescence, and it took them many years to sort things out. Similarly, many heterosexual adults can recall some feelings of attraction toward their own gender during adolescence and beyond.

Ultimately, adolescent youth must decide for themselves what makes them happy and fulfilled. While the majority of youth will eventually discover they are consistently attracted to the opposite gender (heterosexual), other youth may find themselves consistently attracted to their own gender (homosexual), or equally attracted to youth of both genders (bisexual), and some youth do not feel themselves strongly attracted to either gender (questioning). As their sexual development continues to progress, most youth will eventually identify themselves as straight, gay, lesbian, bisexual, or questioning. However, since sexual orientation is an internal, psycho-emotional experience, no one else is qualified to label or judge another person's sexual orientation.

Is gender identity and sexual orientation a choice?

Adolescent sexual development can be confusing and anxiety-provoking, not only for the youth themselves, but for their families as well. While their children's sexuality is a very sensitive, challenging, and even frightening topic for many parents, it is best if parents try to remain patient and non-judgmental. Youths' gender identity and sexual orientation will be constantly evolving and changing during the adolescent period. As this article has discussed throughout, the adolescent developmental process often involves "trying on" and experimenting with many different identities, roles, and behaviors. Sexual identity and sexual behavior are not exempt from this type of experimentation. While some parents may feel comfortable with all gender identities and any sexual orientation so long as their children are happy and fulfilled, other parents may feel outraged when faced with their children's "choice." These parents may believe that a sexual orientation other than heterosexuality is unnatural and dangerous, or think that being transgendered means their children are simply confused. Sometimes parents believe their children's "choices" are morally reprehensible because of the family's religious convictions or cultural customs.

The issue of "choice" with respect to both gender identity and sexual orientation is quite controversial and beyond the scope of this article. However, there is quite a bit of evidence to suggest people do not get to "choose" their attractions, nor do they select their gender identity as though they were choosing from a menu.

As mentioned previously, sexual orientation describes an internal psycho-emotional experience, and does not automatically include a behavioral manifestation of that experience. Thus, while sexual orientation may prove to be biologically determined, people must ultimately decide whether they choose to act upon their attractions. For a variety of personal reasons, some people may decide not to act upon certain attractions. However, denying the existence of these attractions will not eliminate them, nor does it diminish their power and force. Likewise, acknowledging certain attractions does not compel a person to behave according to those attractions. These are private and personal choices each person must make.

Parents may find greater acceptance and compassion once they understand that gender identity and sexual orientation are probably not something their children willfully choose. Nonetheless, it can still be highly distressing for families as their children sort out their sexuality. It is best if parents can find a way to put aside their own personal beliefs and feelings in order to continue to provide their children with unconditional love and support during these sensitive years so that their relationship remains intact. It is quite possible to be loving and supportive, even where there is disagreement. Harsh criticism and angry accusations only serve to alienate children and rarely produce any lasting behavioral change.


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